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투자등급 채권: 양호한 성과 지속될까?

2021년1월 - 4 분 읽기

롤러코스터 장세를 보인 투자등급 회사채가 상승세로 2020년을 마감한 가운데, 시장 상승을 견인했던 추세적 요인들의 향후 변화 가능성에 대해 투자자 관심이 모아지고 있습니다.

2020년 전례 없었던 코로나19 팬데믹에도 불구하고, 저금리 환경 및 변동성 확대에 따른 안전자산 선호 경향에 힘입어 투자등급 채권은 양호한 성과를 기록했습니다. 적극적인 통화정책 및 백신 개발 등이 코로나19 확산과 이에 따른 소비 제한 조치에 대한 투자자 우려를 상당 부분 불식시키면서, 작년말 기준 투자등급 회사채의 총수익률은 거의 10%에 육박했습니다. 지난 4분기 투자등급 회사채 스프레드는 축소세를 지속하며, 2020년 초 수준인 96bps로 마감했습니다. 2020년 3월 투자등급 회사채 스프레드는 393bps까지 확대된 바 있습니다.1

도표 1: 강한 회복세를 보인 투자등급 채권 스프레드 

출처: Barings. 2020년12월31일 기준.


2021년 상반기에 상당수 미국인을 대상으로 백신 접종이 이루어질 것으로 예상되는 가운데, 달러표시 회사채 투자자들은 향후 시장 향방에 주목하고 있습니다. 
 

긍정 및 부정적 요인 

백신 접종이 순조롭게 이루어질 경우, 2021년 하반기엔 경제 활동이 재개되며 기업 펀더멘털이 개선될 것입니다. 사상 최고치를 기록한 기업 레버리지는 당초 우려했던 수준 대비 낮게 유지되고 있으며, 기업 조달 부채의 상당 부분이 대차대조표상 현금으로 관리되고 있어 순 레버리지(net leverage)는 크게 늘지 않은 것으로 판단됩니다. 향후 기업들이 신중하게 대차대조표상 현금을 활용해 불필요한 부채를 상환한다면, 부채비율은 보다 정상화될 것입니다.  
 

도표2: EBITDA, 총부채, 순부채의 12개월 증가 추이

출처: J.P. Morgan. 2020년9월30일 기준.


기술적 관점에서 볼 때, 팬데믹 이후 정부 지원에 힘입어 기업들이 유동성을 강화하면서 2조 달러 이상의 신규 채권이 발행됐습니다(순발행 규모 기준 1조 달러).2 채권 공급량 증가에도 불구하고, 수요 역시 강하게 일어나면서 해당 채권들은 시장에서 무난히 소화될 수 있었습니다. 특히, 헤지 비용 개선 및 전세계적인 마이너스 금리 채권(negative yielding debt) 증가에 주로 힘입어 18조 달러(추정) 이상 해외 투자가 늘어났습니다.3 만기시에 이자를 받는 것이 아니라 오히려 이자를 떼고 원금을 지급하는 마이너스 금리 채권에 대한 투자자 수요가 증가한 이유는 경기 침체 우려로 안전자산에 대한 선호가 높아졌기 때문인 것으로 풀이됩니다.

기업 대차대조표 상 기록적인 현금 수준 및 경기 회복 전망에 따라, 2021년 투자등급 채권의 공급 규모는 상당폭 둔화될 것으로 보입니다. 총 발행 규모 기준 1조 2,000억달러 내지 1조 3,000억 달러 사이로 떨어질 가능성이 있으며, 순 발행 규모 역시 역사적 평균치보다 낮은 3,000억 달러 이하가 될 가능성이 있습니다. 이는 스프레드 지지세에 도움이 될 것입니다.4
 

잠재적 리스크 요인 

투자 리스크 관점에서는, 2020년에 투자등급 채권 시장을 견인했던 추세적 요인들이 올해 하반기 역전될 가능성이 있습니다. 예를 들어, 안전자산 투자 일환에서 투자등급 채권을 선호해왔던 투자자들이 경제 활동이 재개되면 고수익 또는 고위험 자산군으로 옮겨갈 수 있습니다. 또한, 경기 개선이 진척되면 미 연준 또한 그동안 제공해왔던 안전망을 축소할 수도 있습니다. 결과적으로, 투자등급 채권의 성과 부진과 함께 스프레드 확대 가능성이 제기되며, 이때 상대 등급이 더 낮은 투자등급 채권이 영향을 받을 수 있습니다.   

금리 또한 투자등급 채권 투자자의 핵심 고려 사항 중 하나입니다. 미 연준은 당분간 낮은 수준의 금리를 유지하겠다는 의사를 명확히 했지만, 추가적인 경기부양책 및 제반 경기 개선이 이루어질 경우, 금리 상승에 대한 기대감이 높아질 수 있습니다. 문제는 금리 상승이 투자등급 회사채에 부담으로 작용할 수 있다는 점입니다. 금리 상승 시 투자등급 자산의 대부분은 마이너스 총 수익률을 시현할 가능성이 있으며, 특히 스프레드가 상대적으로 높게 유지될 경우, 그 가능성은 확대될 수 있습니다. 결과적으로 볼 때, 전체 투자등급 채권 시장에서 차지하는 비중이 낮긴 하지만, 리테일 자금 주도의 시장 유출이 일어날 수 있습니다.  

한편, 투자등급 채권 투자자 기반이 다양하고 복합적인 점을 고려하면 단순 예측은 지양하는 것이 바람직하며, 잠재적으로 금리 상승에 따른 긍정적인 효과 또한 기대할 수 있습니다. 예를 들어, 금리가 보다 높은 수준에서 재설정될 경우, 금리 상승에 따른 추가 일드는 장기 부채를 보유한 보험사 및 연금 펀드 입장에서 매력적인 기회가 될 수 있습니다. 안정적 수준의 스프레드가 유지될 경우, 상당 규모의 자금이 투자등급 회사채 시장으로 유입될 가능성도 있습니다.  
 

투자기회 발굴

양호한 펀더멘털 및 기술적 요인들을 고려할 때, 다수의 시장 참여자들이 예측하듯이 올해 스프레드는 축소세를 유지할 것으로 보입니다. 이러한 환경에서 스프레드 축소세를 효과적으로 활용하는 방법은 아직 적정 가격이 회복되지 않은 변동성이 높은 고베타(higher-beta) 채권에 투자하는 것입니다. 예를 들어, BBB 투자등급 회사채 중에서 견고한 펀더멘털을 바탕으로 장기화할 수 있는 코로나19 불확실성을 견뎌낼 것으로 기대되는 매력적인 채권들이 눈에 띕니다. 

또한, 듀레이션 축소 및 크레딧 퀄리티 향상에 따른 잠재적 이익도 기대할 수 있습니다. 예를 들어, 신용등급이 높은 자산담보부증권(ABS) 중 FFELP(미연방 가족 교육 대출 프로그램) 학자금 대출은 지속적으로 안정적인 투자 성과가 기대되며, 웨어하우스 및 데이터 센터와 같이 코로나19에 대한 민감도가 상대적으로 낮은 상업용모기지담보부증권(CMBS)의 투자 전망 또한 여전히 긍정적입니다. 대출채권담보부증권(CLO)의 잠재 수익 또한 양호할 것으로 전망되는 가운데, 자본구조 상 AA 및 A 등급 자산의 투자 성과가 기대됩니다. 

현 상황에서 아무래도 단기적인 시장 변수는 백신 공급이 될 것입니다. 시장 상황을 낙관할 이유들이 있긴 하지만, 아직 코로나19 위험으로부터 완전히 벗어난 것은 아닙니다. 이러한 투자 환경에서는 시장 상승세 포착 및 단기적인 시장 도전을 견뎌낼 내성을 갖춘 기업을 선별하고 더 큰 어려움에 직면할 가능성이 있는 기업들을 분별해내기 위해, 크레딧별 투자 접근법을 취하는 것이 중요합니다. 
 

1 출처: Bloomberg Barclays U.S. Corporate Index. 2020년12월31일 기준.
2, 3, 4 출처: Bloomberg Barclays Indices. 2020년12월31일 기준.

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