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금리 상승에서 펀더멘털 개선까지: 투자등급 채권 시장에서의 선별적인 투자기회

2021년4월 - 4 분 읽기

금리 상승이 투자등급 회사채에 부담 요인이 될 수 있으나, 관련 투자 기회 또한 부상하고 있습니다. 특히, 견고한 펀더멘털 및 기술적 요인은 향후 투자등급 채권의 성과를 뒷받침할 것으로 보입니다.

미국 국채 금리의 상승이 투자자의 주요 관심사로 떠올랐습니다. 크게 보면, 듀레이션이 긴 투자등급 채권 입장에서 금리 상승은 부담 요인이 될 수 있으며, 마이너스 총 수익률로 이어질 가능성도 있습니다. 실제로, 지난 1분기 투자등급 회사채 수익률은 -4.65%를 기록했습니다. 역사적으로 볼 때, 총 수익률이 마이너스인 구간에서 리테일 시장은 자금 유출세를 보였으나, 지난 1분기에는 2주를 제외하고 자금이 유입되어 과거와는 다른 양상을 나타내고 있습니다. 더불어, 국채 수익률 변동에도 불구하고, 1분기말 회사채 스프레드는 연초 수준(96bps)에 근접한 91bps로 마감되며 안정세를 유지하고 있습니다 (도표 1).1
 

도표 1: 1분기 안정세를 유지한 투자등급 채권 스프레드 

출처: Barings. 2021년 3월 31일 기준.
 

우호적인 기술적 요인 및 견고한 펀더멘털

투자등급 회사채의 스프레드가 안정세를 보이는 원인 중 하나로 견고한 펀더멘털 및 기술적 요인을 꼽을 수 있습니다. 항공 및 호텔 등 코로나19의 타격이 컸던 일부 섹터를 제외하면, 기업 전반의 펀더멘털은 전년 대비 상대적으로 회복됐으며, 경제 개선 지속에 따른 수혜가 기대됩니다. 레버리지 수준은 상승했지만 예상보다는 낮으며, 차입 부채의 상당 부분이 기업 대차대조표 상 현금으로 유지되고 있습니다. 이제 시장 관심은 늘어난 자본을 기업들이 어떻게 활용할 지에 모아지고 있습니다. 늘어난 자본을 채무 상환에 사용한다면, 레버리지 수준을 정상화하는 데 도움이 될 것입니다. 특히 BBB등급 하단부에 위치한 기업 중심으로 이러한 움직임이 활발해질 것으로 보입니다. 이들 기업은 하이일드로 신용등급 강등 가능성이 더 높기 때문입니다. 반면, A등급 기업은 레버리지 확대 또는 추가 성장 기회를 추구할 가능성이 더 높아 보입니다. 

기술적 측면에서는, 지난해 신규 채권 발행이 기록적인 수준(2조1,000억 달러)으로 늘어난 이후, 2021년에는 정상화 수준으로 회귀할 것이라는 시장 기대가 있었습니다. 그러나, 올해 3월말까지 4,421억 달러의 신규 채권이 발행됐습니다. 상당수의 기업이 잠재적인 금리 상승 가능성을 고려해 채권 발행을 서둘렀기 때문입니다.2 이러한 현상으로 1분기 중반 기술적 요인이 일부 악화됐으나, 이후 몇몇 요인에 힘입어 시장 수급 상황은 정상화되기 시작했습니다. 미 연방준비제도가 당분간 저금리 기조를 유지하겠다고 밝힌 점 역시 시장 수급 안정에 기여했으며, 향후 신규 채권 발행 속도 안정화에도 기여할 것입니다.   
한편, 미국 회사채에 대한 기관 투자자 수요가, 특히 아시아 및 유럽 중심으로, 증가하고 있습니다. 이는 헤지 비용의 의미있는 개선과 함께, 전세계적으로 수익률이 낮거나 마이너스 수익률을 기록하는 채권 규모가 상당한 데 따른 것입니다. 실제로, 투자등급 회사채에 투자하는 기관 투자자 입장에서 금리 상승이 반드시 부정적이기만 한 것은 아닙니다. 금리 및 회사채 수익률 모두 지난해 사상 최저치를 기록한 가운데, 일부 기관 투자자는 자산 및 부채 매칭(asset-liability matching)에 어려움을 겪었으며, 이에 따라 신용등급이 낮은 고 수익 자산군으로의 자산 배분을 고려하게 됐습니다. 올해 금리 상승의 결과로 수익률이 상승하면서 이러한 어려움의 일부가 해소됐으며, 투자등급 채권 자산배분으로 이어지고 있습니다. 
 

투자 기회가 엿보이는 영역

현 시점에서 스프레드 축소세가 지속될 것이라 단언하긴 힘들지만, 우호적인 시장 환경 및 경제 성장의 지속은 투자등급 회사채에 긍정적인 요인이 될 것이며, 향후 수개월간 선별적인 투자 기회를 제공할 것으로 보입니다. 그 중에서도 신용등급이 투자등급으로 상향조정되는 라이징 스타(Rising Star)에서 투자 기회가 엿보입니다. 지난해 2,380억 달러 규모의 회사채 신용등급이 투자등급에서 강등됐던 바, 해당 기업의 상당수는 올해 신용등급이 다시 투자등급으로 상향조정될 것으로 보입니다. 사실상, 순규모 기준으로 신용등급이 투자등급으로 상향 조정된 회사채가 등급 하향된 회사채보다 많을 것으로 예상됩니다. 여기에는 포스트 팬데믹 환경에서 기업들이 적응할 수 있도록 신용등급 평가기관들이 시간적인 여유를 제공한 점이 일부 기여했습니다. 또한, 투자적격 등급을 유지하거나 투자적격으로 등급이 상향된 기업에게 주어지는 인센티브, 즉 하이일드 기업보다 유리한 조건의 자본 비용으로 자본 시장에 손쉬운 접근이 가능하다는 점도, 추가적인 라이징 스타 증가의 요인이 되고 있습니다. 

기업 신용등급 상향에 따른 투자 환경 변화와 함께, 섹터별로는 에너지 섹터가 돋보입니다. 지난해 에너지 기업은 코로나19 및 유가 급락으로 극심한 타격을 입었습니다. 천연가스 가격 역시 낮게 형성되며, 상당수 기업의 신용등급이 강등됐습니다. 현재 유가는 배럴당 60달러선이며 천연가스는 2.50 달러 수준에 있어, 에너지 기업 현금 흐름에 도움이 되고 있습니다. 또한, 상당수 에너지 기업이 레버리지 수준 축소에 주력하면서 전반적인 섹터 건전성이 개선됐습니다. 이러한 요인에 힘입어 올해 신용등급이 상향된 기업들이 이미 나타나고 있습니다. 그 예로 천연가스업체 Cenovus를 들 수 있으며, 향후에도 더욱 많은 기업의 신용등급 상향이 이어질 것으로 전망됩니다. 

글로벌 경제의 긍정적인 성장 전망 및 미 연준의 경기부양 기조는 향후 투자등급 회사채의 지지 요인이 될 것입니다. 그러나, 백신 공급, 추가 금리 상승 가능성 등 시장 불확실성 요인 또한 여전합니다. 이러한 환경에서 전통적인 회사채 투자를 뛰어 넘어, 대출채권담보부증권(CLO), 자산유동화증권(ABS)과 같은 유동화 상품 투자를 고려해 볼 만 합니다. 일례로, ABS는 그 범위가 다양해 보다 광범위한 투자등급 자산 분산 효과를 기대할 수 있습니다. CLO 역시 변동 금리 적용, 구조적으로 우수한 방어력 등에서, 전통적인 회사채 투자에 준하는 이점이 기대됩니다. 한편, 투자등급 채권 투자 시, 투자 기회 적기 포착하거나 어려움이 예상되는 기업을 효과적으로 걸러내기 위해서는, 철저한 펀더멘털 분석에 기반해 개별 크레딧에 선별적으로 투자하는 것이 무엇보다 중요합니다. 
 

1. 출처: Bloomberg Barclays U.S. Corporate Index. 2021년 3월 31일 기준.
2. 출처: Bloomberg Barclays U.S. Corporate Index. 2021년 3월 31일 기준.

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